Investissement

Nouveaux défis à l’heure de la 5G

par Didier POUILLOT

Après une pause au passage des trois dernières années, l’investissement des opérateurs devrait reprendre, à la “faveur” de l’engagement dans la fibre et des déploiements de la 5G. Une reprise qui sonne comme un défi pour nombre d’acteurs, à la recherche de solutions innovantes.

Une pause…

Après un tassement sensible au passage de 2016 (-4 %), l’investissement des opérateurs dans les réseaux de télécommunications au niveau mondial a continué de décroître ces deux dernières années, mais à un rythme fortement ralenti (entre 0 et -1 % par an). La Chine, qui pèse pour 15 % de l’investissement global, et plus largement la région Asie/Pacifique (près de 40 % du total mondial) sont pour l’essentiel à l’origine de ce mouvement baissier. China Telecom notamment, le deuxième opérateur chinois, a réduit son investissement de plus de 26 % au cours des trois dernières années.

Des investissements qui marquent le pas depuis trois ans

Évolution des investissements (hors fréquences) des opérateurs dans le monde

Source : IDATE DigiWorld

… avant un nouvel élan

Dans les autres régions du monde, l’engagement des opérateurs n’a cessé de progresser, y compris sur les toutes dernières années. Portées par l’engagement dans les infrastructures fibre et la poursuite des déploiements dans la 4G, les dépenses pourraient d’ailleurs connaître une nouvelle inflexion avec l’avènement de la 5G. Aux États-Unis, par exemple, des prévisions font état d’une croissance de près de 5 % par an des investissements dans les réseaux mobiles entre 2018 et 2023. Nul doute que des efforts, autant sinon plus importants, seront à faire dans le reste du monde.

La 5G relance les investissements des opérateurs

Investissements dans les réseaux mobiles des opérateurs nord-américains

Source : Company data and New Street Research estimates

Des enjeux colossaux pour les opérateurs européens…

En Europe en particulier, la situation est aujourd’hui paradoxale, avec d’un côté un niveau d’investissement absolu sensiblement plus faible qu’outre Atlantique, mais de l’autre un effort relatif (ramené au chiffre d’affaires) beaucoup plus important. L’IDATE DigiWorld a calculé qu’un effort supplémentaire de 50 milliards EUR par an serait nécessaire pour atteindre le niveau américain. Le potentiel économique des opérateurs du Vieux Continent permet difficilement d’envisager un tel rattrapage, d’autant qu’à l’effort dans la construction des réseaux s’ajoute le prix des licences, parfois exorbitant. D’ores et déjà, pour certains opérateurs, les déboursements ont atteint des niveaux records. Deutsche Telekom a ainsi vu son taux d’investissement (CapEx/Chiffre d’affaires) bondir au-delà de 26 % en 2017, avec des dépenses de 7,4 milliards EUR pour l’achat de spectre.

L'effort d'investissement des opérateurs européens atteint des sommets

Évolution de la part des CapEx dans les revenus du groupe Orange

Source : IDATE DigiWorld and ICA

… à la recherche de nouvelles solutions

Face à ces enjeux, il n’est pas étonnant de voir se multiplier les opérations de mutualisation et, surtout, sur la période récente, d’externalisation. Les Towercos et autres Fibercos rencontrent un grand succès. Plus de deux tours sur trois utilisées par les opérateurs mobiles nord-américains sont entre les mains de compagnies spécialisées, qui leur en louent l’accès ; en Europe, la part de tours détenues par des compagnies indépendantes ne dépasse pas encore 20 % mais le phénomène s’accélère, comme dans le reste du monde. La 5G devrait ouvrir la voie à de nouvelles initiatives en la matière : marché de gros du spectre (à l’instar du positionnement de Dense Air dans plusieurs pays européens), accès aux fréquences à des acteurs autres que les opérateurs (ouverture aux groupes industriels en Allemagne par exemple).

Des solutions innnovantes pour réduire/partager l'investissement

Part des tours détenues par des Towercos indépendants, par région, en 2017

Source : EY in "The economic contribution of the European tower sector", 2019

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